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Falsas criaturas

Generaciones han aprendido acerca del mundo con la revista National Geographic. La National Geographic Society ha financiado importantes investigaciones y, por más de un siglo, ha sido una voz poderosa para la ciencia. Desafortunadamente, incluso este tipo de venerables organizaciones puede dar un paso en falso, como por ejemplo cuando declararon el descubrimiento de un eslabón perdido en una fecha tan reciente como 1999.

Antecedentes

Uno de los temas más debatidos en la paleontología es el origen de las aves, con dos vertientes de pensamiento formados. Una apoya la teoría de que se originaron a partir de dinosaurios, mientras que la otra mantiene que las aves descienden de un grupo diferente, tal vez un ancestro común de las aves y los dinosaurios. La National Geographic Society apoyaba el campo de los dinosaurios, y cuando apareció en Liaoning, China, un fósil perfecto, de 125 millones de años de edad que parecía el eslabón perdido entre dinosaurios y aves pensaron que habían ganado su caso.

Archaeoraptor liaoningensis

Fotografía: O. Louis Mazzatenta Modelo creado por: Stephen Czerkas © 1999 National Geographic Society.

La sociedad financió la investigación llevada a cabo en el fósil de Archaeoraptor liaoningensis ("antigua ave de presa de Liaoning"). Los científicos elegidos fueron Stephen Czerkas del Museo de dinosaurios en Utah y Xing Xu, del Instituto de Paleontología de Vertebrados y Paleoantropología de Beijing. Sus hallazgos fueron anunciados en octubre de 1999 en una conferencia de prensa en Washington DC. Al mismo tiempo, el número de noviembre de la revista National Geographic presentó el artículo ¿Plumas para el T. rex? Nuevos fósiles de pájaro son eslabones perdidos en la evolución de los dinosaurios.

La rueda de prensa y el artículo describieron este animal mencionando que poseía la cola recta de un dinosaurio y el cuerpo con plumas de un ave del tamaño de un pavo. En términos muy positivos, el fósil fue promocionado como "el verdadero eslabón perdido en la compleja cadena que conecta los dinosaurios a las aves. Parece capturar el 'momento' paleontológico cuando los dinosaurios se estaban convirtiendo en aves", y su "combinación de características avanzadas y primitivas es exactamente lo que los científicos esperan encontrar en los dinosaurios que experimentaban con el vuelo. "

Si hay algo en la ciencia que debe enviar una señal de alerta, es encontrar exactamente lo que uno busca para probar nuestra teoría.

Refutación

El Archaeoraptor liaoningensis realmente capturó el momento cuando los falsificadores pegaron la cola fósil de un dinosaurio al fósil de un animal parecido a un ave. En lugar de descubrir el eslabón perdido, el equipo de National Geographic perdió el vínculo entre la región donde se encontró el presunto fósil y su notoria reputación para la producción de falsificaciones. De hecho, la gente en la provincia de Liaoning eran bien conocidos por "mejorar" o simplemente fabricar fósiles mediante el tallado y la unión por cementación de criaturas falsas para diversión y el lucro. Los paleontólogos debieron primero investigar la provincia donde se "halló" el fósil y que tiene reputación de crear fósiles falsos antes de hacer cualquier anuncio al mundo.

Para ser justos, el equipo buscó otros expertos de quienes recibieron varias opiniones en contra. Simplemente optaron por no tenerlas en cuenta.

Fotos del fósil fueron enviadas a Storrs L. Olson, el conservador de aves en el Smithsonian. Olson no estuvo de acuerdo con lo que el equipo de National Geographic llamaba plumas pues, según él, eran en realidad los restos fósiles de plumas. Fue el paleontólogo Larry D. Martin, de la Universidad de Kansas y especializado en fósiles de aves, quien no solo anunció que no pudo encontrar ningún tipo de plumas en el fósil, sino que incluso fue tan lejos como para señalar que el fósil parecía que había sido armado a partir de más de un animal, y que los huesos que deberían haber unido la cola al cuerpo habían desaparecido. Las publicaciones Nature y Science rechazaron los informes de Czerkas y de Xu.

A pesar de estas señales de alerta adicionales, la Sociedad procedió a su anuncio, lo que llevó a Olson a declarar con disgusto que la Sociedad se había "llegado a un mínimo histórico para el ejercicio del sensacionalismo, el periodismo de tabloides de supermercado sin fundamento."

Una dura crítica pero con fundamentos para la sociedad de la que se espera mantenga los más altos estándares.

El último clavo en el ataúd del Archaeoraptor liaoningensis vino del propio Xing Xu. Volvió a China en busca de la otra mitad del fósil. (Cuando una roca se divide en dos para revelar un fósil, las dos mitades contienen imágenes en espejo del animal o de la planta). Era, sin duda, una búsqueda en la que no faltaron una gran cantidad de sentimientos encontrados y, en última instancia, la decepción y la vergüenza. Xu encontró una de las contrapartes del fósil, sólo que en este la cola todavía estaba unida al cuerpo original del dinosaurio. El pájaro/dinosaurio considerado un eslabón perdido y que había sido declarado como una pieza genuina claramente había sido reconstruida y era, sin duda, un engaño.

La crítica abundaba, con el reproche más inteligente viniendo de US News & World Report, que declaró que el Archaeoraptor liaoningensis pasó a ser el Pollo de Piltdown.

También hay que incluir que siempre hay un problema con las muestras adquiridas comercialmente y científicamente, donde el ego, la vanidad y el deseo abrumador por probar teorías preferidas pueden reemplazar las preocupaciones científicas. En última instancia, sin embargo, los científicos engañados por este fósil falso no son tan culpables, sino víctimas, víctimas de los falsificadores, que en aras de la codicia y algo de retorcido sentido del humor buscan continuamente mancillar el buen nombre de la ciencia.[1]

Referencias y ligas externas

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  1. Zimmermann, Linda . Bad Science: A Brief History of Bizarre Misconceptions, Totally Wrong Conclusions and Incredibly Stupid Theories. New York : Eagle Press, 2011. ISBN 978-0-9799002-4-2

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