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Pseudoterapias
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en medicina

La naturopatía es un sistema de terapia y tratamiento basado exclusivamente en remedios naturales, (incluso la luz solar), complementada con dietas y masajes.

La creencia en esta pseudociencia drena billones de dólares de los clientes e incluso a veces los mata. La medicina complementaria y alternativa (naturopatía) es una extraña mezcla de tratamientos seguros, peligrosos, eficaces, ineficaces, y simplemente extraños. Muchos tratamientos naturópatas hacen mucho daño a las personas directamente o por alejar a la gente de los tratamientos basados ​​en la ciencia que podrían haberlos ayudado.

Un estudio de Harvard de 2008 estima que más de 365,000 personas sufrieron muertes prematuras a causa del SIDA innecesariamente en Sudáfrica entre 2000 y 2005 debido a las políticas gubernamentales que rechazaron los tratamientos basados ​​en la ciencia a favor de los tratamientos alternativos. Según el estudio, el gobierno de Sudáfrica desvía la atención lejos de los medicamentos antirretrovirales que se probaron y han demostrado ser eficaces y promueven remedios no científicos, como el jugo de limón, la remolacha y el ajo; todo esto bajo la venia de la ministra de salud de ese país. La comunidad científica no tiene ninguna duda: la naturopatía mata.

Definiendo términos

Es importante definir la naturopatía, como medicina complementaria y alternativa ya que muchas personas no tienen idea de qué van los términos. La gente suele creer que la naturopatía sólo es un tipo de medicina y asistencia sanitaria y que no es diferente de la ciencia médica.

La medicina alternativa (la naturopatía) se diferencia de la medicina basada en la ciencia de una manera muy importante: no se ha demostrado que funcione utilizando métodos de prueba científicos. La naturopatía se encuentra fuera del sistema que produjo los fármacos y tratamientos que han extendido la esperanza de vida y mejorado la calidad de vida de forma espectacular para tanta gente en el siglo pasado. Esto no significa necesariamente que todos los medicamentos y los tratamientos alternativos son ineficaces. Algunos de ellos pueden funcionar muy bien, pero es difícil averiguar cuáles.

El problema es que no podemos saber a ciencia cierta qué medicamento o tratamiento funciona según lo prometido hasta que se demuestre con pruebas propiamente científicas. Sin embargo, si un medicamento o tratamiento alternativo demuestra que es eficaz por medio de pruebas científicas creíbles, entonces se convertiría en parte de la ciencia médica moderna y ya no será un medicamento o tratamiento alternativo. Por lo tanto, la naturopatía, en el contexto de la asistencia sanitaria, en realidad no significa otra cosa que "no probado" de acuerdo a los estándares de la ciencia propiamente dicha.

Con el fin de ser rentables y sobrevivir en el mercado, los medicamentos y los tratamientos alternativos deben confiar, no en los datos puros y duros proveídos por la ciencia, sino más bien en la tradición, la comercialización, y la evidencia anecdótica (historias individuales y referencias boca a boca).

Nada de esto pretende sugerir que la ciencia médica y la atención sanitaria basada en la evidencia no se equivoquen. Lejos de ello. Algunos medicamentos "probados y comprobados" no se han examinado correctamente o lo suficientemente bien, no se prescriben de forma segura o fueron comprometidos por la incompetencia o cuestiones de beneficio/ética y terminan causando más problemas de los que resuelven. Cada año, decenas de miles de personas resultan heridas o mueren por complicaciones derivadas de fármacos y tratamientos basados en evidencias y ampliamente testeados.

Pero esto no es una razón sensata para rechazar la ciencia médica y voltear la cabeza hacia la naturopatía. Si no podemos confiar ni los tratamientos de salud científicos probados, regulados todo el tiempo, ¿por qué alguien optaría por arriesgar su seguridad con tratamientos de salud no probados, no regulados y pseudocientíficos?

No debe ser ninguna sorpresa que la ciencia médica y la atención sanitaria convencional están muy lejos de la perfección. Lo que es importante entender, sin embargo, es que hay por lo menos una buena oportunidad, una esperanza razonable, de que un determinado fármaco o tratamiento en el lado científico de la asistencia sanitaria se desarrolló mediante un proceso basado en la ciencia, se puso a prueba, y es más probable que sea seguro y eficaz.

Números duros

Si más personas entendieran lo que significa para una droga o un tratamiento estar fuera de la ciencia médica moderna, sería natural pensar que la naturopatía podría perder una gran cantidad de fanáticod. Desde luego, nadie quiere meterse medicamentos no probados y no reglamentados en su cuerpo cuando está enfermo. Sin embargo, millones de personas están dispuestas a confiar en píldoras y pociones misteriosas que parecen extraídas de la clase de pociones de Hogwarts y que pueden tener casi cualquier cosa como ingrediente y hacer casi cualquier cosa en el cuerpo humano.

La popularidad de estas cosas es asombrosa. Un estudio nacional encontró que el 38.3 por ciento de los adultos estadounidenses (83 millones) y el 11.8 por ciento de los niños (8.5 millones de menores de dieciocho años) representaban 33.9 mil millones dólares en gastos (no pagados por las compañías de seguros) por consultas y tratamientos naturópatas en el año 2007. Cerca de tres mil millones de dólares solamente se gastaron en medicamentos homeopáticos que muchos médicos y científicos ven como agua muy costosa.

¿Por qué la gente confía en la naturopatía

Para mayor información véase el artículo falacias de la medicina alternativa

  • Natural es la clave aquí. Los naturópatas a menudo se promocionan metiendo el término "natural". La suposición es que esto significa que son más seguros y más en sintonía con su cuerpo que sustancias químicas vendidas en cápsulas de gelatina que fueron fabricadas en una sombría fábrica sin ventanas y con obreros de uniforme gris que parecen autómatas. Pero la realidad es que la pretensión de "natural" por sí misma no significa nada en el contexto de la medicina científica. "Natural" no significa necesariamente que un tratamiento funciona o es seguro para cualquier persona. El veneno de serpiente de cascabel es natural, y a nadie le gustaría beberlo. El pez globo es natural, pero contiene un veneno muy poderoso. También hay que tener en cuenta que muchos de los productos naturópatas más vendidos no se hornean exactamente en la cocina de la abuela con los mejores ingredientes naturales. Vienen de grandes fábricas también, aunque las representen con gente feliz, en cuartos multicolores.
  • Tradición. Muchas medicinas alternativas recurren a la añoranza por los buenos viejos tiempos, maneras más simples de hacer las cosas y, sobre todo, por el atractivo de la sabiduría antigua o milenaria (Véase Medicina ayurvédica). Pero, al igual que con la afirmación de "natural", viejo o tradicional no significa necesariamente seguro y eficaz. La sangría era un tratamiento tradicional, pero ni un sólo médico moderno lo recomendaría. Ni tampoco un naturópata.
  • Bajo precio. No es que todos los tratamientos naturópatas sean baratos, pero muchos sí lo son y esto explica algo del atractivo. Cuando una persona pobre está enferma, una "cura" a base de hierbas no probada con un costo de $5.00 es probable que parezca mucho más atractiva que una visita a un médico que cobra de $75.00 que le recete un medicamento probado de $100.00 dólares.
Si la gente estuviera más informada y entendieran que perder $5.00 dólares sólo les deja con el mismo problema con el que llegaron, podrían tomar mejores decisiones. En muchas circunstancias, sin embargo, la gente simplemente no puede permitirse el lujo de medicamentos basados en evidencia, o no está disponible para ellos en el lugar donde viven. En estos casos, la sociedad en particular y del mundo en general tienen un problema moral que debe ser abordado. Ya es bastante malo cuando la gente elige aceite de serpiente, porque no son escépticos y no piensan de manera crítica. Es mucho peor cuando las condiciones en que viven no les deja ninguna opción de donde elegir.
  • Factor Miedo. Una gran ventaja que la naturopatía tiene sobre los tratamientos con base científica es que no es tan aterradora. No se puede negar que una visita a un hospital puede parecerse mucho a ser enviado a una cámara de tortura. En los hospitales hay gente que le atascan agujas; le sacan fluidos de su cuerpo; sondean y echan ojo en lugares muy personales y privados con instrumentos metálicos de miedo; a veces incluso cortan y abren y sacan cosas del cuerpo. Sí, estos procedimientos feos así escritos, pero son grandiosos porque salvan vidas en todo el mundo todos los días.
Se debe tener en cuenta lo que implica un tratamiento alternativos: beber un batido hecho de alguna planta, o tal vez sólo usar una pulsera magnética. Es el camino de menor resistencia, mucho más atractiva y cómoda que los instrumentos quirúrgicos fríos, quimioterapia o medicamentos con efectos secundarios graves. Bueno, más atractivo hasta que la enfermedad no tratada termine por matarlo.
  • Seguridad. Puede ser una sorpresa para algunos, pero en muchos casos las medicinas alternativas sí son realmente más seguras y tienen menos efectos secundarios que los medicamentos con base científica. Pero la razón de esto es porque muchas medicinas alternativas no contienen ingredientes importantes y no tienen efectos de ningún tipo. Por ejemplo, un medicamento homeopático típico es verdaderamente seguro y realmente no causa efectos secundarios. Pero eso es sólo porque es agua o etanol en chochos de lactosa.
  • Eficacia... más o menos. Sin lugar a dudas la naturopatía mantiene gran parte de su popularidad gracias a las promoción de boca en boca a través del efecto placebo y el momento afortunado. Se podría argumentar que las medicinas alternativas son valiosas, aunque la mayoría de ellas no son más que placebos, porque eso es mejor que nada. Pero esto no es necesariamente cierto. Un placebo puede hacer que uno se sienta mejor, por ejemplo, pero no necesariamente va a ayudar con el problema real en todos los casos.
  • Problemas de confianza. Una encuesta de Gallup de 2010 reveló que casi la mitad de los estadounidenses califica la labor de las empresas farmacéuticas como que regular o mala. Ese es un terreno fértil para que la naturopatía entre a salvar el día. Todo el mundo sabe que la medicina moderna en los Estados Unidos es un gran negocio y el tratamiento de seres humanos, a menudo parece una preocupación trivial al lado del ansia de lucro. El misterio en esto es, sin embargo, por qué alguien a quien le resulta difícil confiar en la industria médica con fines de lucro y basada en evidencia científica iría a encontrarse con los brazos abiertos de la industria de los naturópatas que a fin de cuentas también es una asociación con fines de lucro y no científica. Son grandes empresas y les importa mucho también las utilidades. Dados a los fraudes, las aseveraciones dudosas y la publicidad deshonesta que está muy extendida en la industria de la salud alternativa, ¿por qué en el mundo iba alguien a confiar en ellos más que en la asistencia sanitaria basada en evidencia?
  • Regresión a la media. Sin duda, el momento afortunado y el análisis defectuoso explica muchas historias de éxito sobre la naturopatía también. Uno puede imaginarse a una persona enferma que toma un poco de medicina alternativa y luego, después de una semana poco más o menos, tiene una recuperación completa. Lo más probable es que la persona le acreditará su salud al tratamiento alternativo a pesar de que su cuerpo probablemente se recuperó por sí solo de forma natural. Así mismo es probable que los creyentes de la naturopatía darán crédito a los tratamientos alternativos, incluso cuando estaban tomando, al mismo tiempo, medicamentos o tratamientos con base científica, por lo que no podrán saber cuál de ellos fue el responsable de su recuperación.

Conclusión

Los que venden, compran, y defienden la naturopatía parecen pensar que no tienen necesidad de la asistencia sanitaria con base científica. Pero la ciencia médica es la razón por la que muchos de ellos están vivos el día de hoy. Tenemos una buena oportunidad de llegar a ver un cumpleaños número 80 ó 90. Las vacunas, los antibióticos, los rayos X, la tecnología de escaneo, el método de doble ciego para testeo de medicamentos y los tratamientos modernos han extendido la vida y reducido el sufrimiento. Hubo un tiempo en que los cuarenta era una edad muy avanzada y en algunos lugares la mayoría de los bebés nunca llegó al primer año. La ciencia médica ha cambiado eso. ¿Qué han hecho las bebidas a base de hierbas, la homeopatía y la terapia de toque en comparación?

A la medicina alternativa se le conoce como "alternativa", simplemente porque no se ha demostrado que funcione por los probados y verdaderos métodos de la ciencia moderna. Si en verdad ese fuera el caso, nadie la llamaría una medicina alternativa, sino simple y llanamente medicina.

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